El Océano Interno de Plutón

El Océano Interno de Plutón

Transcurría el año 2015, durante el mes de julio, cuando la sonda perteneciente a la NASA, la New Horizons, descubrió un sector de Plutón que poseía forma de corazón y una superficie resplandeciente.

En la superficie de Plutón, hay una cuenca de impacto de aproximadamente 900km de diámetro, la cual fue bautizada con el nombre de Sputnik Planitia. Para sorpresa de los científicos de la NASA, esta cuenca poseía un océano líquido y espeso, que de acuerdo con algunas investigaciones, posee cerca de 100km de profundidad, así como un contenido de sal que se asemeja al que posee el mar muerto.


Imágenes del océano bajo la superficie congelada.


Lo más curioso respecto a este descubrimiento, fue que de acuerdo con la edad que se calcula que posee el planeta, ya esta superficie líquida debería haberse congelado debido a las condiciones heladas que hay en dicho planeta.

Esto planteó una duda entre la comunidad de la NASA ¿Cómo pudo permanecer a la temperatura suficiente para no congelarse y mantener así su estructura líquida?

Distintoss investigadores de diferentes universidades de Japón, en conjunto con la Unviersidad de California en Santa Cruz, Estados Unidos; publicaron en la revista Nature Geoscience un artículo en el cual explicaban a través de simulaciones en computadora, la forma en que una delgada capa de moléculas de gas atrapadas en la superficie de Plutón, mantiene aislado el océano subterráneo.

El equipo de investigación plantea que debido a la existencia de esta “capa aislante”, de hidratos de gas, es posible la existencia del líquido debajo de la superficie helada del Sputnik Planitia.


Los hidratos de gas son partículas de hielo con gas encerrado en su estructura molecular.


Debido a que los hidratos de gas poseen una textura viscosa, tienen baja conductividad térmica y esto permite que proporcionen propiedades aislantes.

Las simulaciones arrojaron como resultado que el océano interno descubierto en el Sputnik Planitia fue formado poco tiempo después del nacimiento de Plutón, hace 4.500 millones de años. Adicionalmente, el océano podría rodear por completo el núcleo del planeta y estar en constante contacto con él.


Posibilidad de Vida en Plutón

Este hallazgo plantea la posibilidad de que en dicho océano haya nutrientes para sustentar algunashipotéticasformas de vida.

El hecho de que Plutón posea una reserva de agua subterránea, indica que estos océanos pudiesen encontrarse en otros cuerpos que se ubican en el borde externo del sistema solar. Si a esto le sumamos la posibilidad de que estas masas de agua puedan sustentar vida de algún tipo, se plantearían nuevos puntos de vista en la comunidad científica, distinto a lo que se creía hasta ahora; un ejemplo puede ser el Cinturón de Kuiper, el cual es una región de objetos congelados más allá de la órbita de Neptuno.

Una teoría planteada por Carver Bierson, primer firmante del estudio hecho al océano de Plutón, y estudiante perteneciente a la Universidad de California en Santa Cruz, explica que estos resultados indican la posibilidad de que Plutón tuviese un origen caliente, ya que todo parece indicar que la concentración de agua ha estado en el planeta casi desde el origen de su existencia.

De haber sido así como lo explica Bierson, la superficie mostraría grietas pertenecientes al mar en expansión, las cuales se habrían de formar a medida que el agua fuera congelándose parcialmente con el paso del tiempo. Y dado a que esto es precisamente lo que encontraron en las pruebas remitidas por la sonda New Horizon, esta es la teoría más sostenida por los investigadores.

“Probablemente, eso significa que el origen de Plutón fue caliente. Y que tal vez empezó muy pronto a tener un océano líquido” – Carver Bierson.

Si resultase ser cierto que Plutón tuvo un origen caliente, podría haber una vasta posibilidad de encontrar pruebas de vida existente en el planeta. Los astrobiólogos creen que esas interacciones entre la roca y el agua, podrían proporcionar la energía y nutrientes suficientes para sustentar seres vivos.

Si deseas leer el artículo publicado en Nature Geoscience, te dejo el enlace (inglés): Research Gate: Nature Geoscience's Article About Pluto's Ocean


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